Hallan materia orgánica en Ceres

Ceres

¿Podría existir vida en Ceres?

De momento la posibilidad de que haya existido en algún momento vida en este planeta enano, no es más que una hipótesis, basadas en las evidencias sobre la posibilidad de que objeto albergue un océano helado subterráneo. A estas evidencias se suman las recientemente halladas en la misión Dawn que indican la existencia de materia orgánica, esta vez en su superficie.

Ceres

Se trata del mayor objeto conocido del cinturón de asteroides, con un tamaño de unos 950km. de diámetro.

Fue buscado y descubierto a principios del siglo XIX, en base la ya refutada “Ley de Titius-Bode”, la cual propone una relación entre la distancia al Sol de cada planeta con el número de orden que ocupa, a partir de la cual se podría predecir la existencia de un planeta entre las órbitas de Marte y Júpiter.

El hallazgo de Ceres parecía contrastar esta hipótesis, por lo que Ceres en un principio tuvo la categoría de planeta. Más adelante, el hallazgo de otros objetos de gran tamaño en el cinturón de asteroides hicieron que se le relegase a la categoría de asteroide.

A partir de 2006, el descubrimiento del objeto transneptuniano, que forzó una nueva definición para la categoría de Planeta…

“Cuerpo celeste en órbita alrededor del Sol, con masa suficiente para que su gravedad le confiera forma redondeada, y que haya limpiado la vecindad de su órbita.”

relegando a Plutón a la nueva categoría de planeta enano, situó a Ceres en la misma categoría que Plutón.

Ver también  La sonda New Horizons llega a Plutón (y es mayor de lo esperado)

Cinturón de asteroides

Se trata de una región entre las órbitas de Marte y Júpiter poblada por una gran cantidad de objetos rocosos, la mayor parte irregulares y te pequeño tamaño.

Si bien también alberga algunos objetos de mayor tamaño como Ceres (único planeta enano del cinturón) o Vesta y Palas (ambos con más de 500km. de diámetro).

Eros,_Vesta_and_Ceres_size_comparison

También se le conoce como cinturón principal, para diferenciarlo tanto del Cinturón de Kuiper (región transneptuniana donde se originan los cometas de periodo corto) como de la hipotética Nube de Oort (posible fuente de cometas de periodo largo).

A pesar de haberse hallado ya varios cientos de miles de asteroides, la distancia entre ellos es enorme, por lo que la probabilidad de colisión en caso de ser atravesado es muy baja.

Sonda Dawn

Se trata de una nave no tripulada lanzada en 2.007, impulsada por propulsores iónicos, con la misión de explorar el mayor objeto del Cinturón Principal (Ceres).

En 2.009 sobrevoló Marte, obteniendo alguna imagen y mediciones, así como un fuerte impulso para lanzarlo hacia su siguiente objetivo, Vesta.

En 2.011 alcanzó Vesta, objeto que orbitó y estudió hasta conseguir el primer mapa topográfico del asteroide.

Ya en marzo de 2.015, la sonda alcanza Ceres. Siendo la primera misión en alcanzar un planeta enano, al adelantarse en unos meses a la llegada de New Horizons a Plutón.

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Durante su acercamiento, el hallazgo de una zona luminosa proveniente de un cráter, fue motivo de controversia y especulaciones.

En el tiempo que Dawn ha estado orbitando Ceres, ha obtenido un gran número de imágenes, llegando a cartografiar el 99% de la superficie del planeta enano. Obteniendo pruebas que evidencias la existencia de hielo a menos de un metro bajo la superficie, así como de la existencia de una nube de vapor emergente.

Hallazgo materia orgánica

En un reciente estudio realizado por las universidades de California, Tennessee, Providencia y el Instituto Nacional de Astrofísica (Italia), y publicado por la revista Science, se revela el hallazago de compuestos orgánicos alifáticos.

“La presencia de este material orgánico, junto a minerales hidratados con amoníaco, el hielo de agua, carbonatos y sales, supone un entorno complejo, que sugiere un ambiente prebiótico favorable” – sugiere la Dtra. DeSantics, una de las autoras del estudio.

Los compuestos orgánicos detectados en su superficie, parece provenir del mismo planeta enano y no del impacto con algún otro objeto, lo que alimenta la hipótesis de que puedan darse en su interior las circunstancias necesarias para la aparición de moléculas prebióticas.

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