La sonda New Horizons llega a Plutón (y es mayor de lo esperado)

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Después de una larga espera de casi 10 años, por fin la sonda New Horizons alcanza su misión de máximo aproximación al planeta enano Plutón, por lo que puede decirse que el 14 de julio de 2015 es un día histórico.

Y la primera sorpresa es que resulta ser cerca de 80Km más grande de lo esperado, quedando el tamaño de Plutón en 2.368km. de diámetro. Con lo que se confirma de momento como el mayor objeto transneptuniano conocido, por delante de Eris.

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No ha sido un camino sencillo, viajando a más de 50.000km/h y encontrándose a una distancia de más de 31,8UA (unidades astronómicas) cualquier fallo, incidencia o error de cálculo podría ser fatídico.

Como el ocurrido hace unos días, cuando la sonda entró en “modo seguro” tras un error en la secuenciación de los comandos enviados para las maniobras de aproximación.

Pero esta sonda está batiendo marcas, en solo 9 horas alcanzó la distancia de la Luna y en poco más de un mes llegó Júpiter, donde aprovechó su fuerza gravitatoria para aprovechar el impulso y aumentar su aceleración en su rumbo a Plutón.

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pluto-annotatedLas últimas imágenes recibidas por la sonda comienzan a mostrar detalles de la superficie del planeta, por lo que las expectativas de cara a la información que se podrá recoger durante el sobrevuelo (el cual durará sobre 10 horas) son muy altas.

La distancia mínima a la que New Horizons estará del planeta enano será de 12.000km. y a unos 26.000km de su gran luna Caronte (Charon).

Aunque será a partir del 16 de julio, cuando comiencen a publicarse las imágenes captadas durante este sobrevuelo. Ya que la enorme distancia, hace que las comunicaciones tengan un retardo de 9 horas entre envío y retorno.

Esto si hablamos de envío de comandos y comunicación con la sonda. Pero en cuanto al envío de imágenes, lógicamente el retardo es mucho mayor, ya que una única imagen de 1000bits tarda 12 horas en enviarse.

De tal manera, que está prevista la recepción de  la totalidad de los 10GB de información en un total de unos 9 meses.

Se trata de un sobrevuelo (flyby), ya que la sonda no llegará a orbitar el planeta.

new-horizons-trayectoryTras el cual la sonda se dirigirá al Cinturón de Kuiper, donde se espera pueda encontrarse con alguno de los objetos de este cinturón (KBO – Kuiper Belt Objects), en el límite de nuestro Sistema Solar. Encuentro que todavía habrá que esperar durante más de tres años.

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De momento uno de los primeros hallazgos de la sonda, es la confirmación de que el tamaño de Plutón es 60km. mayor de lo que hasta ahora se creía.

Pero este hecho no permitirá a Plutón recuperar su status de “planeta”.

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